Posted 21 juin 2022 in Actualités, Astronomie, Espace.

Le 13 juin, la troisième publication des données de la mission Gaia de l’Agence spatiale européenne (ESA) a révélé de nouvelles informations surprenantes sur notre galaxie, la Voie lactée. Parmi les éléments les plus marquants figurent des détails inédits et plus précis sur près de deux milliards d’étoiles, le plus grand catalogue d’étoiles binaires jamais réalisé et la preuve d’un mouvement stellaire inattendu dans de nombreuses étoiles, appelé « tremblements stellaires ».

RHEA est ravie de découvrir les résultats de cette nouvelle publication de données. Les ingénieurs de RHEA participent au traitement et à la gestion des données, aux tests et au catalogage des données de Gaia, ainsi qu’à leur inclusion dans ESASky, un portail de découverte qui donne accès à des images et à des informations sur l’ensemble du ciel au moyen d’un atlas céleste en ligne.

La mission Gaia de l’ESA construit la carte tridimensionnelle la plus précise de notre galaxie jamais créée en mesurant la position, la distance et la vitesse de milliards d’objets célestes avec une précision sans précédent. Gaia a été lancée en 2013. Les données sont publiées par phases, avec deux publications précédentes en 2016 et 2018, et une publication anticipée de certaines données de la phase 3 en 2020.

Nouvelles informations sur les étoiles

La troisième publication des données de Gaia comprend des informations sur la luminosité, la composition chimique, la température, la masse et l’âge des étoiles, dont la plupart proviennent de données spectroscopiques. Elle révèle également la vitesse radiale de plus de 33 millions d’étoiles — soit cinq fois plus que la précédente publication — qui nous indique à quelle vitesse chaque étoile s’éloigne ou se rapproche de la Terre.

La composition chimique des étoiles — en particulier la proportion de matériaux autres que l’hydrogène et l’hélium qu’elles contiennent — peut révéler leur origine. Certaines sont constituées de matière primordiale, tandis que d’autres, dont notre Soleil, sont composées de matière issue de générations d’étoiles plus anciennes. Les données de Gaia nous permettent également d’identifier les étoiles de notre galaxie qui sont nées dans d’autres galaxies.

Le nouveau catalogue d’étoiles binaires comprend des informations sur la masse et l’évolution de plus de 800 000 systèmes binaires. L’un des avantages de disposer de données sur les systèmes d’étoiles binaires est qu’elles permettent de déterminer la masse de chaque étoile directement grâce aux données d’observation, au lieu d’utiliser des modèles, qui sont moins précis.

Tremblements stellaires

Les données précédemment fournies par Gaia indiquaient que les étoiles oscillent radialement, les faisant gonfler et rétrécir. Elles restent cependant sphériques pendant ces oscillations. L’analyse des données de cette dernière publication révèle que certaines étoiles semblent également subir des « tremblements stellaires », c’est-à-dire de minuscules mouvements à leur surface qui modifient la forme générale de l’étoile. Gaia a détecté de telles oscillations non radiales sur des milliers d’étoiles.

Collecte et diffusion des données

Les scientifiques et ingénieurs d’exploitation de RHEA jouent un rôle important au sein du Centre des opérations scientifiques (SOC) de Gaia du Centre européen d’astronomie spatiale (ESAC). Ils sont responsables de la réception et du traitement initial des données Gaia et de leur distribution quotidienne aux centres de traitement des données Gaia à travers l’Europe. Ils sont aussi chargés de la gestion des très grandes bases de données de toutes les missions de l’ESA.

« La nouvelle publication des données de Gaia est stupéfiante par les nouvelles informations qu’elle a produites, à la fois en élargissant le catalogue de données existant et en révélant de nouveaux détails sur notre galaxie », a déclaré Javier Espinosa, DevOps Software et Database Engineer de RHEA Group travaillant au Centre de données scientifique (ESDC) du Centre européen d’astronomie spatiale (ESAC) de l’ESA. « C’est formidable de pouvoir à présent publier une partie de ces données via ESASky, qui fait office d’interface pour toutes les missions astronomiques. ESASky permet de visualiser des objets dans le ciel qui ont été observés par les missions de l’ESA, y compris Gaia, et de naviguer de la même manière qu’avec Google Maps. »

S’exprimant au nom de l’équipe d’étude de l’ESDC, Sara Nieto, SCO-08 Survey Technical Lead chez RHEA, a déclaré : « Des milliers d’utilisateurs ont à présent accès simultanément aux archives de la troisième publication des données de la mission Gaia pour faire des découvertes scientifiques qui seront publiées dans les mois et les années à venir. Nous sommes donc tous très enthousiastes ! »

Cartes du ciel de Gaia

Une sélection d’images de notre galaxie, la Voie lactée, montrant différents exemples de ce que les données de la dernière publication de Gaia peuvent déterminer.